El ocaso de las startups

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En una presentación que realizó Sequoia Capital sobre el escenario actual, se advirtió que no hay señal de que vayan a volver los buenos tiempos. Por medio de un completo análisis y diagnóstico sobre la crisis, el fondo VC, uno de los más importantes a nivel global, aconseja a sus fundadores con formas de adaptarse y hacer frente a las fluctuaciones del mercado de manera resiliente. 

Ya mucho se ha escrito sobre la explosión de la burbuja de startups, fundamentando sobre los efectos negativos en la valuación de estas empresas de tecnología que emergen y crecen aceleradamente con la inyección de capital de privados.

El foco ahora está en las empresas que demuestren rentabilidad, con el mercado mostrando preferencia por las compañías que están generando caja hoy

Sequoia Capital, el VC que llegó a fundar esta disciplina en Silicon Valley hace ya 50 años, realiza un análisis a través de una presentación a sus más de 250 empresas de portafolio. Debido al nivel de profundidad y calidad de observaciones basadas en su experiencia de haber sobrevivido a tres grandes crisis a lo largo de su historia, vale la pena poder desglosar esta presentación a modo de extraer importantes lecciones de estrategia sobre cómo hacer frente a la adversidad y liderar el cambio en una startup. 

“Adaptándose para resistir”, la portada de la presentación que Sequoia realizó en una reunión a través de Zoom durante el mes de mayo.

La innovación viene en olas, pero las crisis también. El concepto schumpeteriano de destrucción creativa no deja de resonar en los consejos de Sequoia a sus founders, cuyas inversiones están las startups más icónicas como Apple y Google, y otras ya reconocidas en Latinoamérica por su status de unicornio como Nubank y Rappi.

En esta misma línea, y para este tipo de empresas que llegaron a la industria, también se presenta una oportunidad única para reconocer el momento y buscar soluciones con creatividad en anticipación a las dinámicas del mercado

También se presenta una oportunidad única para reconocer el momento y buscar soluciones con creatividad en anticipación a las dinámicas del mercado

Recientemente startups ya consolidadas, han tenido que hacer despidos masivos para poder ser rentables, y quienes antes eran recompensados por hacer uso intensivo de capital y crecer a cualquier costo, ahora son los más afectados.

Por otro lado, Tiger Global disminuyó su actividad de inversión y reportó pérdidas al igual que Vision Fund de SoftBank, cuyo reporte anual alcanzó niveles récord de pérdidas luego de la baja en las acciones de las compañías de su portafolio. Si bien existen pronósticos pesimistas respecto a los tiempos de recuperación de la crisis que afrontamos, aún hay escepticismo respecto a esta sensación de pánico generalizado.

Reconocidos VCs, han dicho que parece más una corrección a las normas pre-covid que otra cosa, y que aún así la tecnología pasará a dominar el mundo. De hecho, Andreesen Horowitz levantó recientemente el fondo crypto más grande de la industria por US$ 4,5 mil millones argumentando que a diferencia de los otros fondos que han presentado dificultades para atraer capital, se enfocan en tecnologías fundacionales con una visión de más largo plazo esperando al término de las fluctuaciones del mercado.

Según Sequoia no hay indicadores de que los buenos tiempos vayan a volver y que un panorama de recesión extendida se avecina. ¿Qué significa esto?¿Qué factores explican que pueda haber efectos tan negativos en la práctica de la inversión institucional en las startups?

A continuación, algunos puntos claves para poder entenderlo a un alto nivel, junto a lecciones para founders que nos deja una de las firmas de VC más importantes del mundo. 

“Este no es un momento para entrar en pánico, es un momento para hacer una pausa, re-evaluar y cuestionar ciertas prácticas de híper-crecimiento que ya no son sostenibles”: ya en 2008 y 2020 Sequoia también escribió memos comunicando que las startups “pre-IPO” son particularmente vulnerables si no están enfocadas en ser rentables. Por esto, uno de los primeros consejos prácticos es eliminar o hacer recortes de gastos que sean prescindibles a la operación donde habrá que reconocer el escenario cambiante y responder con intención antes que con arrepentimiento. Frente a esto, primero es necesario entender que este es un momento crucial que presentará desafíos y oportunidades, y luego poder sacar tres simples lecciones que ayudarán a emerger fortalecidos. 

Uno de los primeros consejos prácticos es eliminar o hacer recortes de gastos que sean prescindibles a la operación donde habrá que reconocer el escenario cambiante

Un escenario difícil

El costo del capital ha aumentado fundamentalmente, el estado tumultuoso del mercado y las presiones macroeconómicas condujeron a un aumento en las tasas de interés lo que afectó directamente al financiamiento y valuaciones de las startups.

Pese a prever una crisis en el memo de 2020, no se esperaba que el campo de distorsión creado por la inflación sostenida y conflictos geopolíticos limitaran a que ocurriera una respuesta rápida de recuperación. Por lo mismo, se espera que esto impacte en las conductas del consumidor, mercado laboral, cadenas de suministro y más, generando un período de recuperación más extendido que lo esperado. 

El nuevo mandato de la FED: controlar inflación y ajustar condiciones de liquidez. El gráfico muestra la alza de tasas lo que deriva en un aumento en el costo de financiamiento.

En respuesta a la pandemia, los gobiernos realizaron una combinación de estímulos que trajeron consecuencias en la economía, conduciendo a diferentes desafíos y presiones de precios debido a la sobredemanda. Esto provocó que las tendencias inflacionarias se aceleraran desde inicios del 2022, aumentando aún más la complejidad, resultando en expectativas de inflación de largo plazo en sus niveles más altos en décadas.

Las condiciones de liquidez tampoco son muy esperanzadoras; luego del mandato de restricciones para controlar la inflación, aumentó abruptamente el costo de la moneda contrayendo liquidez en el sistema financiero. Todo esto generó el encarecimiento del capital.

Cuando existían mejores condiciones, las compañías con mejores rendimientos eran las de uso intensivo de capital, cuyos levantamientos se hacían con mucha facilidad en etapas de crecimiento alcanzando niveles récord de valoración. Sin embargo, esas mismas empresas ahora se han convertido en las de peor rendimiento. 

Este escenario conduce a un replanteamiento de cómo se sostienen modelos de negocio en un mundo donde el capital tiene un costo y se requiere que las compañías sean rentables en el tiempo. Esto último no trata solo de un replanteamiento de las valoraciones debido al deterioro económico y expectativas de largo plazo previamente expuestas, sino que una oportunidad para que las empresas de menor crecimiento pero que son rentables, ahora tengan la flexibilidad financiera de tomar ventaja sobre las compañías de capital intensivo.

Este escenario conduce a un replanteamiento de cómo se sostienen modelos de negocio en un mundo donde el capital tiene un costo y se requiere que las compañías sean rentables en el tiempo

Con la tercera mayor baja en los últimos 20 años del Nasdaq, más del 60% de las empresas de tecnología están transando bajo precios pre-pandemia, esto a pesar de que aún haya compañías duplicando ingresos y rentabilidad. El crecimiento a cualquier costo ya no es recompensado, con los inversionistas poniendo foco en compañías que puedan producir certezas en un periodo menos extendido. Por esto, el foco ahora está en las empresas que demuestren rentabilidad, con el mercado mostrando preferencia por las compañías que están generando caja hoy. 

El crecimiento a cualquier costo ya no está siendo recompensado. El gráfico muestra cómo los múltiplos de ingreso están bajo los promedios de los últimos 10 años. 

“No es el más fuerte ni el más inteligente, sino el más responsivo a los cambios que sobrevive«: este es el consejo de Sequoia, que afirma que siempren van a enfocarse en el mediano a largo plazo, con un crecimiento sostenible y mejoramiento continuo de la rentabilidad. De esta forma, las empresas que reaccionen más rápido tendrán más caja y más probabilidades de evitar la espiral de la muerte. En 2008 todas las compañías que hicieron recortes fueron más eficientes y mejores, demostrando que es un método efectivo para conservar la caja en reacción a las expectativas del mercado. 

Sobrevivencia del más rápido. El gráfico muestra cómo las empresas que toman decisiones sobre su rentabilidad en forma temprana, pueden prevalecer en el largo plazo.

Consejos para los founders:

Sequoia entrega un simple checklist para estar preparados ante un escenario de crisis con lecciones en tres dimensiones: preparar tu mente, preparar a tu equipo y preparar a tu compañía. 

Mente

  • Enfrentar la realidad y miedos evitando caer en un ciclo negativo, elegir el coraje pensando en que cualquier decisión no puede ser peor que la crisis que enfrentan, y que esta decisión sea en base a la oportunidad que se presenta. 

Equipo 

  • Empezar por el por qué, reafirmar la misión y valores, y demostrar liderazgo. 
  • Alinear al equipo y pedir compromiso, de esta forma preguntarse quiénes verdaderamente te acompañarán y serán capaces de sacar a flote tu negocio. 

Compañía 

  • Preparar la caja y el flujo, buscando incrementar el ingreso de los clientes y enfocándose en los unit economics. 
  • Levantar equity o deuda sólo si es necesario y concentrar las inversiones en el futuro.
  • Reconocer los límites apropiados para accionar y buscar soluciones con creatividad. 
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